Informatieoorlogen: een venster op het alternatieve media-ecosysteem

Samenzweringstheorieën, verward denken en politieke desinformatie

Achtergrond: onderzoek naar 'alternatieve verhalen' van crisisgebeurtenissen

Gedurende meer dan drie jaar heeft mijn laboratorium aan de Universiteit van Washington onderzoek gedaan naar hoe mensen online geruchten verspreiden tijdens crisisgebeurtenissen. We hebben gekeken naar natuurrampen zoals aardbevingen en orkanen, evenals door de mens veroorzaakte evenementen zoals massale schietpartijen en terroristische aanslagen. Vanwege de openbare beschikbaarheid van gegevens hebben we ons vooral gericht op Twitter - maar we hebben ook de daar verzamelde gegevens (tweets) gebruikt om een ​​bredere activiteit in het omliggende media-ecosysteem bloot te leggen.

Na verloop van tijd merkten we op dat na elke door de mens veroorzaakte crisisgebeurtenis steeds weer een soort gerucht bleef opduiken - een complottheorie of 'alternatief verhaal' van het evenement dat beweerde dat het niet was gebeurd of dat het werd gepleegd door iemand anders dan de huidige verdachten.

We kwamen dit soort geruchten voor het eerst tegen tijdens het bestuderen van de bomaanslagen in Boston Marathon in 2013. We zagen een groot aantal tweets (> 4000) die beweerden dat de bomaanslagen een "valse vlag" waren die werd gepleegd door Amerikaanse zeehondenzegels. De eerste verspreiding van dit gerucht betrof een 'cascade' van tweets met links naar een artikel op de InfoWars-website. Destijds wisten onze onderzoekers niet wat InfoWars was, maar de betekenis van dat verband werd in de loop van de tijd duidelijk.

In daaropvolgende crisisgebeurtenissen verschenen soortgelijke geruchten. Na de schietpartij van het Umpqua Community College beweerde een gerucht dat het evenement om politieke redenen door "crisisactoren" werd georganiseerd - met name om wettelijke beperkingen op wapenrechten te rechtvaardigen. En na de schietpartijen in de nachtclub Orlando Pulse suggereerde een gerucht dat ze waren gepleegd door iemand anders dan de beschuldigde schutter - met als doel de aanval op moslims ten onrechte de schuld te geven. Voor elke door de mens veroorzaakte crisisgebeurtenis die we hebben bestudeerd, hebben we aanwijzingen gevonden voor alternatieve verhalen, vaak gedeeld door enkele van dezelfde accounts en verbonden met enkele van dezelfde online sites.

Deze geruchten hadden andere 'handtekeningen' dan andere soorten geruchten. In termen van volume (gemeten in tweets per minuut), schieten de meeste crisisgerelateerde geruchten snel op en verdwijnen ze relatief snel ook uit, meestal "in verval" met een exponentiële snelheid. Maar deze alternatieve verhalende geruchten stegen langzamer, en toen bleven ze ebben en vloeiden in de loop van dagen of weken (of jaren). Ze hadden ook langdurige deelname van een vaste groep Twitter-gebruikers (dat wil zeggen veel tweets per gebruiker gedurende een langere periode), in plaats van eindige deelname van een groot aantal gebruikers (een of twee tweets per gebruiker, allemaal tegelijkertijd tegelijkertijd ) zoals typische geruchten doen. Bovendien hadden alternatieve narratieve geruchten vaak een hoge 'domeindiversiteit', in die zin dat tweets verwijzen naar de geruchten die gekoppeld zijn aan een groot aantal verschillende domeinen (verschillende websites), waaronder alternatieve mediasites zoals InfoWars, BeforeItsNews en RT (ook bekend als Rusland Today). Verschillende van deze geruchten hadden ook een sterke 'botnet'-aanwezigheid - met andere woorden, veel deelnemende Twitter-accounts waren geen' echte 'mensen, maar werden beheerd door een computerprogramma dat een groot aantal accounts beheerde.

In onze allereerste studie (over de Boston Marathon Bombings 2013) merkten we op dat alternatieve verhalende geruchten doorsneden met gepolitiseerde inhoud. Uit analyse van gelijktijdig voorkomende hashtags bleek dat #falseflag vaak in dezelfde tweets verscheen als #obama, #nra, #teaparty, #tcot, #tlot, # p2. Als onderzoeker van crisisinformatica heb ik vaak opgemerkt hoe crisissen in online ruimtes (en elders) gepolitiseerd worden, maar dit was anders, omdat het gerucht over de valse vlag diep verbonden leek te zijn met politieke thema's en werd gepropageerd voor een duidelijk politiek doel.

Vreemde gemeenschappen en verbindingen: waarom we de focus hebben verlegd
Aanvankelijk kozen we ervoor om niet bij dit soort geruchten stil te staan, omdat we dachten dat ze weinig impact hadden op onze kernvragen: hoe mensen reageren op crisisgebeurtenissen en hoe we de informatieruimte nuttiger kunnen maken voor mensen die door crisis zijn getroffen door valse geruchten te detecteren . Deze alternatieve narratieve geruchten resoneerden zelden binnen door crisis getroffen populaties. En dus, hoewel we ze vaak opmerkten toen ze in onze gegevens aan de oppervlakte kwamen, hebben we onze onderzoeksfocus elders gehandhaafd.

Begin 2016, in de nasleep van de schietpartijen van het Umpqua Community College en de gecoördineerde terreuraanslagen in Parijs, besloten enkele van mijn studenten echter wat nader te kijken naar wat ze gemeen hebben in de alternatieve verhalen op Twitter over de twee verschillende evenementen - evenals wat zij dachten dat een botnet was dat een groot deel van die inhoud aanstuurde.

[Beide ingevingen bleken waar te zijn. Het botnet was verbonden met "de echte strategie" of TheRealStrategy.com. Ze coördineerden honderden accounts die inhoud tweeten met betrekking tot verschillende alternatieve verhalen van deze en andere evenementen. Hoewel sommige van die accounts zijn verwijderd, zijn andere nog steeds operationeel, zijn er nieuwe aangemaakt en blijven ze inhoud publiceren en tweeten over verschillende complottheorieën.]

Met behulp van Twitter-gegevens die tijdens deze evenementen werden verzameld, bouwden de studenten netwerkgrafieken die verbanden onthulden tussen verschillende Twitter-accounts - en tussen verschillende 'communities' van accounts - die deelnamen aan deze alternatieve verhalen. Toen we de gegevens in de winter van 2016 gingen onderzoeken, waren we erg in de war door enkele kruispunten. Waarom waren een handvol 'Anonieme' accounts en GamerGaters aan de ene kant verbonden met Pro-Palestijnse accounts en aan de andere kant Europese blanke nationalisten? Waarom maakten schijnbaar linkse aanhangers van Wikileaks contact met schijnbaar rechtse aanhangers van Donald Trump? En waarom zijn deze groepen samengekomen om te praten over alternatieve verhalen over massa-schietevenementen? Het klopte niet. Nog.

Een systematische verkenning van het alternatieve media-ecosysteem door de lens van alternatieve verhalen van massa-opnames
Bijna een jaar later, gemotiveerd door de politieke verstoringen van 2016, de retoriek rond "nepnieuws" en alternatieve media, en dit zeurende gevoel dat er iets in onze online geruchten gegevens was dat inzicht kon geven in deze kwesties, voltooiden we een systematische studie van alternatieve verhalen van massale schietevenementen, specifiek kijkend naar het alternatieve media-ecosysteem dat ze genereert en hun verspreiding ondersteunt. Een eerste paper die uit dit werk is voortgekomen, is onlangs beoordeeld en geaccepteerd voor de ICWSM 2017-conferentie. Ik heb een voorgedrukte versie van dit artikel geüpload naar mijn website.

In de rest van deze blog ga ik een deel van dat onderzoek beschrijven, inclusief de methoden en de belangrijkste bevindingen. Deze bevindingen hebben betrekking op de aard van alternatieve media, waaronder de aanwezigheid van (en verbindingen tussen) samenzweringstheorieën, politieke propaganda en desinformatie.

Methoden voor gegevensverzameling en-analyse

Op 1 januari 2016 lanceerde ons lab een Twitter-collectie die specifiek gericht was op schietevenementen. We hielden deze collectie langer dan negen maanden in stand, tot 6 oktober, op basis van (Engelse) voorwaarden, waaronder schieten, schieten, schutter en schutters. Uit deze collectie hebben we vervolgens tweets geïdentificeerd die verwijzen naar alternatieve verhalen - d.w.z. tweets die ook termen bevatten als "valse vlag", "hoax" en "crisisacteur".

Vervolgens hebben we een netwerkkaart gemaakt van de internetdomeinen waarnaar in deze tweets wordt verwezen. Met andere woorden, we wilden zien welke websites mensen citeerden terwijl ze het over deze alternatieve verhalen hadden, en hoe die verschillende websites met elkaar verbonden waren. Om dat te doen, hebben we een grafiek gegenereerd waarin knooppunten internetdomeinen waren (geëxtraheerd uit URL-links in de tweets). In deze grafiek worden knooppunten gerangschikt op basis van het totale aantal tweets dat aan dat domein is gekoppeld en bestaat er een rand tussen twee knooppunten als hetzelfde Twitter-account een tweet heeft gepost met het ene domein en een andere tweet met het andere. Na wat bijsnijden (het verwijderen van domeinen zoals sociale mediasites en URL-verkorters die met alles verbonden zijn), kwamen we terecht bij de grafiek die je in figuur 1 ziet. We gebruikten de grafiek vervolgens om het media-ecosysteem te verkennen waardoor de productie van alternatieve verhalen vindt plaats.

Figuur 1. Domein netwerkgrafiek, gekleurd op mediatype
 Paars = reguliere media; Aqua = alternatieve media;
 Rood = door de overheid gecontroleerde media

Na het genereren van de grafiek, voerden we een diepgaande kwalitatieve analyse uit van alle domeinen in de grafiek - het lezen van hun startpagina en Over-pagina's, het identificeren van prominente thema's in hun huidige website, het zoeken naar specifieke thema's binnen hun historische inhoud, het onderzoeken van andere beschikbare informatie (online) over hun eigenaars en schrijvers, enz. Hieronder bespreek ik wat we via deze analyse over dit alternatieve media-ecosysteem hebben geleerd.

Alternatieve media werden geciteerd voor het ondersteunen van alternatieve verhalen; Mainstream media werden geciteerd om ze uit te dagen

De netwerkgrafiek vertegenwoordigt een subsectie van het grotere media-ecosysteem - het is een momentopname van de "structuur" van het gesprek rond alternatieve verhalen. Na het bijsnijden naar meerdere domeinen (en door meerdere personen), bevat de grafiek 117 totale domeinen. We hebben vastgesteld dat 80 hiervan behoren tot 'alternatieve media' (figuur 1, gekleurd Aqua) en 27 als behorende tot reguliere media (figuur 1, gekleurd paars). Andere domeinen zijn drie van ngo's en twee van media die door de Russische overheid worden gefinancierd (RT.com en SputnikNews.com).

Het is belangrijk op te merken dat niet al deze domeinen inhoud bevatten die alternatieve verhalen van schietevenementen promootte. In de Twitter-gesprekken over deze alternatieve verhalen werden domeinen op verschillende manieren geciteerd voor verschillende soorten inhoud.

Meer dan de helft van de domeinen in de grafiek (en meer dan 80% van de alternatieve mediadomeinen) werd geciteerd voor inhoud die expliciet de alternatieve verhalen ondersteunt. Anderen (vooral de reguliere media) werden echter aangehaald voor feitelijke verslagen van de gebeurtenissen en vervolgens gebruikt als bewijs door complottheoretici bij het bouwen van deze theorieën. En een paar werden genoemd vanwege hun ontkenning van deze theorieën. Hieronder vindt u voorbeelden van elk, om u een idee te geven hoe tweets naar externe domeinen verwezen.

Ondersteunend: de onderstaande tweet linkt naar een artikel in het WorldTruth.tv-domein dat beweert dat getuigenverslagen van meerdere gewapende mannen (die in strijd zijn met het officiële account) suggereren dat het schieten in de Orlando Pulse-nachtclub een soort valse vlag is. Tegenstrijdige en dynamische informatie - typerend voor situaties van het type oorlogsoorlog die zich voordoen na crisisgebeurtenissen - wordt vaak gebruikt als 'bewijs' om alternatieve verhalen van deze gebeurtenissen te ondersteunen.

Als bewijs: de onderstaande tweet beweert dat een van de getuigen van de schietpartij in Orlando een acteur is en dat de schietpartijen een valse vlag waren. Dit weerspiegelt een gemeenschappelijk thema, dat in veel alternatieve verhalen in ons onderzoek voorkomt, dat 'crisisactoren' worden gebruikt om evenementen te organiseren. De tweet linkt naar een artikel in het Toronto Star-domein dat een neutraal, feitelijk verslag van het evenement bevat.

Ontkenning: deze tweet linkt naar het New York Times-domein - naar een artikel dat verschillende alternatieve verhalen van de schietpartijen in Orlando weerlegt. In plaats van in overeenstemming te zijn met de argumenten in dat artikel, beschuldigt deze tweet de New York Times ervan deelnemer te zijn aan de samenzwering / hoax / valse vlag.

[Volgens de regels van Twitter geef ik hier alleen voorbeelden van tweets die nog steeds publiek beschikbaar zijn op Twitter. Ik heb ook geprobeerd om accounts te kiezen voor deze voorbeelden die opzettelijk alternatieve verhalen lijken te verspreiden - met andere woorden, ik probeer te voorkomen dat individuen / accounts worden opgeroepen die mogelijk ongemakkelijk zijn om aan deze ideeën te worden gekoppeld.]

De meeste domeinen die bij de productie van alternatieve verhalen worden aangehaald, waren 'alternatieve media'-domeinen en de meeste (68 van 80) werden aangehaald (gekoppeld aan) in de tweets die we verzamelden voor inhoud die expliciet alternatieve verhalen ondersteunde. Zoals je kunt zien in de grafiek (figuur 1), is het alternatieve media-ecosysteem nauw verbonden - d.w.z. de Twitter-gebruikers die alternatieve verhalen produceren, citeren vaak verschillende alternatieve media-domeinen in hun tweets van de complottheorie. De drie belangrijkste hubs in dit specifieke netwerk zijn VeteransToday.com, BeforeItsNews.com en NoDisinfo.com, maar er zijn veel andere alternatieve mediadomeinen die een belangrijke rol spelen bij de productie van alternatieve verhalen. Dit alternatieve media-ecosysteem (een subset van de grotere grafiek) is de focus van de rest van deze blog.

Ik wil echter expliciet één aspect van de grafiek noteren en verduidelijken: hoewel mainstream mediadomeinen zoals de Washington Post, de New York Times en Fox News in de grafiek verschijnen, bevat geen mainstream media-account in deze grafiek inhoud die het alternatief promoot verhalen die we bestudeerden. In plaats daarvan werden ze meestal vermeld in onze Twitter-gegevens voor algemene inhoud over het evenement dat later werd gebruikt als "bewijs" van een samenzwering. Mainstream media werden ook geciteerd voor correcties van de alternatieve verhalen (soms in tweets die deze correcties ondersteunen, soms in tweets die ze betwisten). In het geval van de New York Times heeft de krant een artikel gepost waarin expliciet alternatieve verhalen van het schietevenement in Orlando worden ontkend. Deze ontkenning werd vervolgens verschillende keren aangehaald door degenen die deze verhalen promoten - als nog meer bewijs voor hun theorie. [Dit toont een hinderlijk aspect van het corrigeren van geruchten in deze context aan - dat correcties vaak averechts werken.]

Uit de netwerkgrafiek blijkt dat sommige reguliere mediasites meer geïntegreerd zijn in het alternatieve media-ecosysteem. Verschillende mensen die koppelingen naar VeteransToday.com tweeten, tweeten bijvoorbeeld ook koppelingen naar FoxNews.com, waardoor het dichter bij dat deel van de grafiek komt.

De rol van botnets in versterkende alternatieve verhalen

Deze gegevens geven ook inzicht in het effect van geautomatiseerde accounts (botnets) op de gegevens. Het meest getweet domein in onze gegevens was bijvoorbeeld TheRealStrategy.com. Het werd zo vaak getweet (7436) en verbonden met zoveel domeinen (ten opzichte van alle andere domeinen) dat we het uit de grafiek moesten verwijderen. [Het was het enige zeer geciteerde, sterk verbonden mediadomein dat we hebben verwijderd.] Onderzoek van de tijdelijke patronen (tweets in de loop van de tijd) suggereert dat bijna alle tweets die aan dit domein gekoppeld waren, werden gegenereerd door een computerprogramma. Dat programma beheerde honderden verschillende accounts, waardoor ze in regelmatige bursts (tientallen tegelijkertijd) moesten tweeten. Meestal zijn deze tweets gekoppeld aan TheRealStrategy, maar het programma is ook verspreid in tweets die linken naar andere alternatieve mediadomeinen. Nadere analyse heeft aangetoond dat veel van deze Twitter-accounts vergelijkbare profielbeschrijvingen hebben en foto's gebruiken die online van andere mensen zijn gestolen. Dit is een zeer geavanceerd botnet dat 'echte' accounts lijkt over te brengen naar zijn vrienden / volgnetwerken - en vooral samenzweringstheorieën en gepolitiseerde inhoud propageert.

De InfoWars-site was de tweede meest getweet in onze dataset (1742 keer). Bijna alle tweet-activiteit met vermelding van InfoWars kwam uit een gecoördineerde set accounts - ze hadden allemaal dezelfde naam en stuurden elk een enkele tweet met een link naar een van de twee InfoWars-artikelen over verschillende alternatieve verhalen van verschillende schietevenementen. Al deze accounts zijn nu opgeschort. Hoewel niet zo geavanceerd als TheRealStrategy, versterkte dit botnet de inhoud van InfoWars, dat af en toe werd opgepikt en geretweet door anderen.

Politieke Propaganda: Nationalisme versus Globalisme

Een van de eerste dingen die ons opviel bij het uitvoeren van kwalitatieve inhoudsanalyse op de alternatieve mediadomeinen was de hoeveelheid politieke inhoud op de websites. We hebben geprobeerd deze inhoud te karakteriseren, waarbij we verschillende iteratieronden doormaakten om patronen op de sites te herkennen en onderscheid te maken tussen verschillende politieke oriëntaties.

Het werd al snel duidelijk dat het Amerikaanse links (liberaal) versus rechts (conservatief) politiek spectrum niet geschikt was voor veel van deze inhoud. In plaats daarvan was de belangrijkste politieke oriëntatie gericht op anti-globalisme. Bijna altijd werd deze oriëntatie in de inhoud expliciet gemaakt.

De betekenis van globalisme varieerde tussen de sites. Voor sommige websites gericht op een Amerikaans publiek impliceerde globalisme een pro-immigrantenhouding. Voor meer internationaal gerichte sites werd globalisme gebruikt om de invloed van de Amerikaanse overheid in andere delen van de wereld te karakteriseren (en te bekritiseren). In sommige van de meer op samenzwering gerichte sites werd de term gebruikt om verbindingen te suggereren met een wereldwijde samenzwering door rijke, krachtige mensen die de wereld voor hun voordeel manipuleerden. Globalisme was ook verbonden met corporatisme - met andere woorden, de manieren waarop grote, multinationale bedrijven macht over de wereld uitoefenen. En de term was ook impliciet en expliciet verbonden met de reguliere media.

Op deze manier kan anti-globalist zijn onder meer anti-mainstream media, anti-immigratie, anti-corporatie, anti-VS zijn. overheid en anti-Europese Unie. Vanwege de verschillende betekenissen die werden gebruikt, trok het sentiment van anti-globalisme individuen (en ideologieën) samen uit zowel rechts als links van het Amerikaanse politieke spectrum. Verontrustend, veel van de anti-globalistische inhoud in deze alternatieve media-domeinen was ook antisemitisch - een echo van langlevende samenzweringstheorieën over machtige Joodse mensen die wereldgebeurtenissen beheersen.

So Many Conspiracy Theories: Crippled Epistemologies, Muddled Thinking, and the Fingerprints of a Desinformatie Campaign

Een ander ding dat ons opviel was zowel een proliferatie als een convergentie van verschillende samenzweerderige thema's. Elk domein dat een artikel organiseerde waarin een alternatief verhaal over een schietevenement werd gepromoot, bevatte ook inhoud die verwijst naar andere complottheorieën - soms honderden. Ze waren niet allemaal politiek van aard. We kwamen ook pseudowetenschappelijke theorieën tegen over vaccins, GGO's en "chemtrails". Sommige domeinen hadden allemaal te maken met samenzweringstheorieën, maar andere bevatten ogenschijnlijk normaal nieuws met samenzweringstheorieën. Door kwalitatieve analyse hebben we vastgesteld dat 24 alternatieve mediadomeinen primair gericht waren op het verspreiden van samenzweringstheorieën en 44 om primair gericht te zijn op het communiceren van een politieke agenda.

Hoewel er veel verschillende theorieën door dit informatie-ecosysteem verspreidden, zagen we ook een convergentie van thema's - sommige van dezelfde verhalen verschenen op verschillende domeinen. Af en toe leken de verhalen grotendeels onafhankelijk (d.w.z. verschillende perspectieven, ander bewijsmateriaal), maar vaak werden ze in wezen van de ene site naar de andere gekopieerd, of een stroomafwaarts verhaal synthetiseerde eenvoudig een artikel op een andere site, inclusief lange fragmenten uit het origineel. Bovendien leken enkele auteurs verhalen bij te dragen aan meerdere domeinen in het netwerk.

Een persoon die informatie zoekt in dit ecosysteem kan dus een artikel van een website tegenkomen dat een artikel van een tweede website heeft gesynthetiseerd die oorspronkelijk op een derde website was geplaatst en gekopieerd. Een effect hiervan is dat mensen die informatie zoeken in deze ruimte kunnen denken dat ze informatie uit veel verschillende bronnen krijgen, terwijl ze in feite informatie uit dezelfde of zeer vergelijkbare bronnen krijgen, witgewassen via veel verschillende websites. Sunstein & Vermeule (2009) beweren dat samenzweerderend denken gerelateerd is aan een "kreupele epistemologie" en dat een belangrijk onderdeel hiervan een beperkt en / of schuin informatiedieet is (bijvoorbeeld een gevormd door een sociale groep). Ons onderzoek suggereert dat de informatiedynamiek van dit alternatieve media-ecosysteem, hoe dezelfde informatie in verschillende vormen op verschillende plaatsen bestaat, een valse perceptie van informatiediversiteit of triangulatie kan veroorzaken - wat dit probleem van verlamde epistemologieën nog ingewikkelder maakt.

Vanuit een ander perspectief kunnen deze eigenschappen van het alternatieve nieuwsecosysteem - de proliferatie van veel en zelfs tegenstrijdige samenzweringstheorieën en de misleidende verschijning van brondiversiteit - een weerspiegeling zijn van het opzettelijke gebruik van desinformatie-tactieken. Hoewel we vaak denken dat desinformatie wordt gebruikt om ons te overtuigen van een specifieke ideologie, beschrijven Pomerantsev en Weiss in een artikel uit 2014 getiteld "The Menace of Unreality" hoe Russische desinformatiestrategieën (die ze herleiden tot Lenin) zijn ontworpen om niet te overtuigen. maar om te verwarren, om “verward denken” in de samenleving te creëren. Hun strategische argument is dat een samenleving die leert dat ze informatie niet kan vertrouwen, gemakkelijk kan worden gecontroleerd. Het is mogelijk dat het huidige media-ecosysteem - inclusief de alternatieve mediadomeinen en de sociale mediaplatforms die helpen bij het verspreiden van links naar deze domeinen - bijdraagt ​​aan verward denken (een familielid of effect misschien van een kreupele epistemologie). Het is nog niet duidelijk of deze effecten verband houden met doelgerichte desinformatiecampagnes of slechts opkomende effecten zijn van onze huidige informatieruimte. Het lijkt erop dat onderzoekers wat werk te doen hebben om zowel te verduidelijken wat hier gebeurt als om na te denken over het ontwerpen van systemen die beter bestand zijn tegen desinformatie.

Alternatieve media Co-opteer kritisch denken, feiten en waarheid

Misschien was de meest irritante bevinding die uit deze analyse naar voren kwam - vooral als we proberen te bedenken hoe we mensen kunnen helpen om betere consumenten van online informatie te worden - wat we als een opzettelijke strategie zagen door veel alternatieve mediasites om retoriek rond nepnieuws te benutten en kritisch denken om lezers verder te verwarren en te misleiden.

Ons onderzoek toont aan dat afwijzing van algemeen nieuws een algemeen thema is in alternatieve mediadomeinen. Misschien is het een waarheid om te zeggen dat alternatieve media naast de reguliere media bestaan, maar wat hier interessant is, is dat veel alternatieve mediasites zich expliciet hebben opgesteld als oppositie tegen reguliere, 'bedrijfs'-media. Ze hebben ook beslag gelegd op claims van politieke voorkeur in de reguliere media (naar liberale of pro-westerse ideologieën) en hebben deze aangewend om hun eigen legitimiteit te ondersteunen.

Bovendien lijkt het erop dat ze argumenten hebben gekozen over mediageletterdheid (boyd maakt hetzelfde argument) en kritisch denken. Het gesprek rond 'nepnieuws' eindigt vaak met uitspraken over mensen leren om betere consumenten van informatie te worden - om sceptisch te zijn terwijl ze zichzelf opleiden door ontmoetingen met online media. Alternatieve nieuwssites hebben deze argumenten toegeëigend en gebruiken ze om de verspreiding van alternatieve verhalen en andere complottheorieën te ondersteunen.

Bekijk de onderstaande tekst, een fragment uit de About-pagina van het domein 21stCenturyWire.com:

21stCenturyWire.com is een typisch domein in onze netwerkgrafiek, gepositioneerd in de linkerbovenhoek (van figuur 1) en sterk verbonden met zowel NoDisinfo als VeteransToday (die beide sterke antisemitische inhoud verspreiden). 59 tweets in onze collectie gekoppeld aan dit domein, verwijzend naar meerdere artikelen die expliciet alternatieve verhalen ondersteunen over verschillende massale schietpartijen, inclusief beweringen dat zowel de schietpartijen op de politie in Dallas als de schietpartijen op nachtclubs in Orlando geënsceneerde evenementen waren. De samenzweerderige focus van dit domein reikte echter veel verder dan alternatieve verhalen over schietpartijen. Domeininhoud ondersteunde een breed scala aan samenzweringsthema's, met artikelen waarin beweringen over vaccins die autisme veroorzaken, door de overheid ontworpen weersomstandigheden, door George Soros gesteunde anti-Trump-protesten en pedofiele ringen van machtige mensen worden gepromoot. Door onze analyse van domeininhoud hebben we ook vastgesteld dat 21stCenturyWire de politieke belangen van Rusland sterk ondersteunt (een ander prominent thema in onze gegevens).

Het domein is eigendom van en wordt beheerd door Patrick Henningsen, een journalist die heeft gewerkt voor RT news, Guardian.co.uk, GlobalResearch.ca en Infowars.com. Misschien niet verrassend, al deze domeinen zijn knooppunten in onze grafiek.

Als je de About-pagina van 21stCenturyWire bekijkt, kun je zien hoe de site gebruik maakt van de (ietwat techno-utopische) retoriek van vrijheid van informatie en burgerjournalistiek - die de lezers expliciet aanmoedigt om hun eigen vaardigheden voor 'kritisch denken' te gebruiken en hen tegelijkertijd impliciet complimenteert en misschien een gevoel van vertrouwen in hun capaciteiten activeren. Je kunt dit aan. We geven u de feiten en u kunt zelf beslissen! De site beweert ook buiten de controle van zowel bedrijven als de overheid te zijn. De eerste claim vertegenwoordigt een ietwat natuurlijke tegenpositionering - d.w.z. alternatieve media tegen door bedrijven gecontroleerde mainstream media. Maar de tweede bewering is enigszins oneerlijk, omdat het domein vaak inhoud host die is gepost op RT - voorheen Rusland Vandaag, een media-outlet die wordt gefinancierd en grotendeels wordt gecontroleerd door de Russische overheid.

Dit soort positionering van alternatieve media was typerend voor de domeinen die we onderzochten. Hieronder ziet u nog een voorbeeld, deze op de pagina Doel & Doelstellingen van het domein NoDisinfo.com:

Let op de taal die benadrukt hoe deze website 'feiten' biedt. Het stelt mensen in staat om “zelf een beslissing te nemen”. Het doel is om “bedrog en desinformatie” te ontrafelen. Deze omlijsting is waarschijnlijk zeer opzettelijk en beweert dat het onvervalste "waarheid" presenteert en gebruikers in staat stelt misschien het gevoel te hebben dat ze die waarheid binnen dit domein ontdekken. En gebruikers kunnen hier allerlei soorten waarheid vinden (in de vorm van samenzweringstheorieën) - van 9 tot 11 trutherisme tot beweringen over mogelijk apocalyptische effecten van de kernramp in Fukishima die doelbewust worden verdoezeld door reguliere media.

Samenvatting en conclusie

Dit onderzoek trachtte een systematische benadering te hanteren voor het uitpakken van het alternatieve media-ecosysteem. We hebben ons gericht op 'alternatieve verhalen' van crisisgebeurtenissen en hebben Twitter-gegevens gebruikt om de structuur van het alternatieve media-ecosysteem dat deze verhalen aandrijft in kaart te brengen. Door middel van inhoudsanalyse hebben we ontdekt dat deze domeinen gezamenlijk veel verschillende soorten samenzweringstheorieën herbergen - van verhalen met een politiek thema over de "Nieuwe Wereldorde" tot argumenten tegen vaccinaties. In deze 'virtuele' wereld werden de schietpartijen van Sandy Hook School opgevoerd door crisisactoren en is de aarde eigenlijk vlak.

We hebben vastgesteld dat een groot deel van de inhoud op dit netwerk politieke propaganda is. Voor het grootste deel was deze politieke propaganda gericht op "anti-globalisme". Deze term werd gebruikt om verschillende dingen in verschillende domeinen aan te duiden (en zelfs in verschillende artikelen binnen dezelfde domeinen) - b.v. anti-immigratie, anti-westers imperialisme, anti-corporatie, anti-media. Verontrustend waren er ook sterke stromingen van antisemitisme (soms expliciet, soms minder) in een subsectie van dit ecosysteem. Alles bij elkaar lijken deze standpunten in lijn met en gebruikt ter ondersteuning van de opkomst van nationalistische ideologieën in de VS en elders.

We hebben ook opgemerkt hoe de structuur van het alternatieve media-ecosysteem en de inhoud die daar wordt gehost en verspreid het gebruik van opzettelijke desinformatie-tactieken suggereert - bedoeld om "verward denken" en een algemeen wantrouwen in informatie te creëren.

Omdat de onderliggende gegevens in deze analyse beperkt zijn (tot tweets over schietgebeurtenissen), is toekomstig werk nodig om A) het bredere alternatieve media-ecosysteem te beoordelen (onze gegevens beperkten ons tot een zeer specifiek beeld); en B) bepalen hoe invloedrijk deze media en hun berichten zijn op Amerikaanse en mondiale perspectieven van wereldgebeurtenissen en wetenschap. Het is echter duidelijk dat informatie die binnen dit schijnbaar marginale informatie-ecosysteem wordt gedeeld, algemeen in de publieke sfeer komt.

Toen we deze analyse in december uitvoerden, begonnen veel van deze alternatieve nieuwsdomeinen zich de term "nepnieuws" toe te eigenen om aanvallen terug te buigen naar de reguliere media. Weken later herhaalde de nieuw ingehuurde Amerikaanse president Trump dit refrein en verklaarde (publiekelijk tweeten) dat verschillende reguliere media en specifieke verhalen "nepnieuws" waren. Andere informatietrajecten van alternatieve mediawebsites tot openbare verklaringen van de Trump-administratie zijn geïdentificeerd (bijvoorbeeld de recente aftappunten), en hoewel dit geen oorzakelijk verband impliceert, duidt dit wel op een verband tussen het alternatieve media-ecosysteem en de Amerikaanse president. De toevoeging van Steve Bannon aan de binnenste cirkel van Trump onderstreept ook deze connectie. Voor zijn benoeming tot de campagne van Trump had Bannon Breitbart-nieuws, een alternatieve mediasite die in onze gegevens voorkomt - en een website waarvan we vaststelden dat ze een sterk anti-globalistisch perspectief hadden. Inderdaad, de recente opmerkingen van Bannon tijdens de Republikeinse CPAC-bijeenkomst maken deze ideologische oriëntatie expliciet.

Terwijl hij de reguliere media bekritiseerde, zei Bannon het volgende: "Het zijn corporatistische, globalistische media die fel gekant zijn tegen een economische nationalistische agenda zoals Donald Trump heeft."

Deze opmerking vat een groot deel van het onderzoek samen dat we hebben gedaan, en laat zien hoe kritiek op reguliere media (praktisch ingebed in het DNA van alternatieve media) is afgestemd op een politieke agenda van anti-globalisme ten gunste van nationalisme, en hoe die agenda is verbonden met de politieke oriëntaties en doelen van de regering Trump. Misschien is de belangrijkste bijdrage van ons onderzoek alleen maar om erop te wijzen dat deze ideologieën zijn verspreid binnen een alternatief media-ecosysteem dat samenzweringstheorieën gebruikt zoals Sandy Hook hoax claims en oude antisemitische verhalen om lezers aan te trekken en deze verspreiding te ondersteunen. En dat deze alternatieve media-websites niet alleen gericht zijn op extreemrechtse of alt-rechtse inhoud van de VS, maar ook alt-linksinhoud gebruiken om lezers naar dit informatie-ecosysteem en de daar verspreide ideologieën te lokken.

Het belangrijkste is dat dit werk suggereert dat Alex Jones inderdaad een profeet is. Serieus, toen ik tientallen van deze alternatieve media-websites las en DIEP in hun inhoud verdiepte, realiseerde ik me dat er inderdaad een informatieoorlog gaande is. Drie jaar geleden besloot ons laboratorium dat deze samenzweringstheorieën te marginaal en overtuigend waren om de focus van ons onderzoek te vormen. Bijna dat het onder onze waardigheid was om aandacht te schenken aan dit soort inhoud en dit te promoten. Wat een vreselijke fout was dat. Het lijkt mij dat wij niet de enigen waren die het hebben gehaald. Het is (afgelopen) tijd dat we hier aandacht aan besteden (als onderzoekers en ontwerpers van de systemen die deze inhoud uitvoeren). Ik hoop dat het niet te laat is.

[Hier is een lijst met domeinen die in onze netwerkgrafiek verschijnen. Houd er rekening mee dat de kwalitatieve codering is uitgevoerd via iteratieve, interpretatieve inhoudsanalyse. Het is mogelijk dat anderen waarnemen dat een andere bepaling (of set van categorieën) beter zou zijn voor sommige van deze domeinen. Laat het me weten als je het gevoel hebt dat er een systematische coderingsfout of een niet-herkend patroon in de gegevens zit, aangezien dit werk aan de gang is en ik graag je inzichten wil opnemen. Dank je.]